Curso 2º/Historia Moderna

La población en el siglo XVIII

En el siglo XVIII se da el mayor crecimiento demográfico ocurrido hasta entonces, llegándose a hablar por aquellos años e incluso recientemente de una “revolución demográfica”. Sin embargo hoy en día se pone en duda tal afirmación, sobre todo si se compara con los datos demográficos del siglo XIX. El XVIII se caracteriza por la continuidad del llamado ciclo o régimen demográfico antiguo, aunque sí es cierto que supone una transición hacia el régimen demográfico moderno. Para explicar este cambio de tendencia se deben tener en cuenta ciertos factores como el debilitamiento de las epidemias, descenso de la mortalidad en las clases más bajas o la mejora en la alimentación, que vino dada por la mejora de las cosechas. El crecimiento de la población fue general en todo el mundo y especialmente en Europa. Sin embargo no tuvo la misma incidencia en unos países u otros.

Grupos sociales del siglo XVIII en el mercado del Born, Barcelona
El clero y la nobleza formaban parte del estamento privilegiado. Los artesanos y agricultores, cerraban por debajo la estructura social del siglo XVIII. Entre medias, poco a poco, va naciendo una clase media.

A grandes rasgos podemos compartimentar el continente Europeo en tres grandes bloques. Los mayores crecimientos se dieron en el oriental, Prusia, Hungría o el caso de Rusia, que pasó de 15 a más de 37 millones de habitantes a lo largo del setecientos. Inglaterra y Gales junto a Austria sufren un crecimiento más moderado aunque importante. Finalmente tenemos un gran número de países que están por debajo de la media, es el caso de Francia, que hasta entonces era el estado más poblado del continente, y los estados italianos o España, la cual a lo largo del siglo pasará de 8 a 10 millones de habitantes. Incluso aquí se dan claras diferencias entre unas zonas u otras, ya que mientras en Asturias o Galicia existe un mayor crecimiento, por la introducción del maíz en el siglo XVII, no ocurre lo mismo en regiones como Extremadura, de crecimiento más lento y tardío. Con estos datos, siempre tomados con recelo debido a la falta de censos oficiales en la mayoría de los estados, podemos afirmar que la población de Europa en el siglo XVIII pasó de unos 115 a 190 millones de habitantes.

El descenso de la mortalidad en el siglo XVIII se produjo sobre todo en la llamada mortalidad extraordinaria, es decir catástrofes y guerras. Podemos sumar, con reservas, la introducción de nuevos cultivos como la patata y unirlos a la mejora de las comunicaciones, con lo cual se acelera el transporte de granos y mercancías. La erradicación de la peste, sin embargo, no estuvo acompañada de una mejora general de la medicina, que solo consiguió encontrar la vacuna contra la viruela, mientras enfermedades como el tifus o la tuberculosis continuaron teniendo una gran incidencia.

Debe destacarse la lógica y directa relación entre natalidad y matrimonio, pero que en este siglo se ajusta a unos parámetros especiales. Esta relación se da en países con mayor crecimiento económico, cuya consecuencia será un mayor número de enlaces. Este sería el caso de Inglaterra, a pesar de ser un estado donde la presión para incentivar el matrimonio. En el polo opuesto se encontraría Francia, donde la tasa de natalidad descendió. Según algunos autores las causas están en la utilización de prácticas anticonceptivas, primero entre las clases altas y después en el medio rural.

Así pues parece cierto que la población creció en el siglo XVIII, tanto en Europa como en el resto del mundo, pero también lo es que lo hizo de forma diferente en unas zonas u otras. Por ello, al no superarse el régimen demográfico antiguo, no podemos considerar esta centuria como el momento de cambio definitivo entre el Antiguo Régimen y el nuevo, al menos desde el punto de vista de la ciencia demográfica. Para ello habrá que esperar al siglo siguiente.

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